Еще при жизни Роберт Бернс был признан талантливейшим поэтом Шотландии. Пеcни на его стихи звучали во всех уголках страны. За его книжки бедняки отдавали едва ли не последние гроши. Восторженные речи об этом поэте-самородке не смолкали и в богатых домах. Он был гордостью своих соотечественников.


Успех поэзии Р. Бернса во многом определялся ее глубинной связью с народной жизнью и народным творчеством. А эта связь, в свою очередь, определялась обстоятельствами биографии поэта. 

Бернс родился в семье бедного фермера. Нужда с юных лет приучила его к тяжелому крестьянскому труду в одном из стихотворений поэт рассказывал:


Косить, пахать и боронить
Я научился с детства.
И это всё, что мой отец
Оставил мне в наследство.

Впрочем, в наследство от отца ему досталось еще и чувство собственного достоинства, честность, чистосердечие, неуемная тяга к книгам, побуждавшая среди бесконечных фермерских забот находить время для чтения. Благодаря ей выходец из народа, получивший в детстве самое скромное образование и всю жизнь трудившийся на земле сумел стать человеком широкой эрудиции и отменного литературного вкуса.

Важным источником, питавшим творческую мысль Бернса, был шотландский фольклор. Любовь к нему поэту привила старая родственница, знавшая множество старинных песен и сказок. Вместе с ее пением в душу мальчика вливались и ритмы народных мелодий, и образы фантастических существ - фей, колдунов, оборотней, привидений, русалок, великанов, леших. "От этих старых песен... вспоминал поэт, - во мне прорастали дремавшие зерна поэзии..." В дальнейшем Бернс отдавал много времени и сил собиранию народных песен, преданий, поверий и баллад. Народные напевы вдохновляли его на создание новых стихов - таких же мелодичных, задушевных, и задорных.

Однако лирика Р. Бернса была близка к народной не только по звучанию, но и по содержанию. Она была проникнута настроениями искреннего сочувствия людям труда и насмешливого презрения к кичливым богачам. В ней во всём своем многообразии отразилась крестьянская жизнь: изнурительная работа в поле и веселые застолья, древние обычаи и повседневный быт, любовные свидания и горькие разлуки. А главное, стихи Бернса были проникнуты народным мироощущением. В них запечатлелась и вера в нравственную силу народа, и щемящая привязанность к родному краю, и трепетное отношение к природе. 

К сочинению стихов поэта, если верить его же словам, подтолкнула... первая любовь. Это чувство в 15-летнем юноше вызвала простая деревенская девушка по имени Нелли, помогавшая ему во время жатвы. Вот как об этом рассказывал сам Бернс: "Трудно подобрать для нее слова на литературном английском языке, но у нас в Шотландии про таких говорят: хорошая, пригожая да ласковая. Одним словом, она, сама того не зная, впервые пробудила в моем сердце ту пленительную страсть, которую я и по сей день, несмотря на горькие разочарования, опасливую житейскую мудрость и книжную философию, считаю самой светлой из всех человеческих радостей, самой дорогой нашей усладой на земле... Никогда я не говорил Нелли прямо, что люблю ее... Многое в ней могло вызвать любовь, и притом она еще прекрасно пела. На ее любимый напев я и попытался впервые выразить свои чувства в рифмах... Так для меня начались любовь и поэзия"

Публикация первой же книги стихотворений Р. Бернса стала литературной сенсацией. У него появились богатые покровители, его стали приглашать на званые вечера. Однако успех не вскружил поэту голову; он понимал, что для многих представителей избранного общества является всего лишь модным автором, и помнил о судьбе своего предшественника, шотландского поэта Р. Фергюссона, умершего в нищете и забвении. Поэтому после шумных столичных приемов Бернс снова возвратился к своему "старому знакомому" - плугу.

Немало испытаний выпало на долю поэта-пахаря. Среди них была и великая нужда, из которой он так и не смог вырваться до конца своей жизни, и великая слава, распахнувшая перед ним, гением-самородком, двери аристократических салонов. Но ничто не могло разрушить его связи с народом и любви к жизни. Стихи Бернса очаровывают своей жизнерадостностью и безыскусностью. Они утверждают веру в лучшие свойства человеческой природы, в победу добра, справедливости и разума на земле.